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Las Células Madre

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Introducción

Las células madre son células maestras del cuerpo humano que pueden hacer una de estas dos cosas: pueden hacer copias de sí mismas o pueden producir otro tipo de células.
Los embriones en sus primeras fases contienen células madre que van especializándose poco a poco para producir todas las células del cuerpo.

La importancia médica de las células madre

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Introducción

Las células madre son células maestras del cuerpo humano que pueden hacer una de estas dos cosas: pueden hacer copias de sí mismas o pueden producir otro tipo de células.
Los embriones en sus primeras fases contienen células madre que van especializándose poco a poco para producir todas las células del cuerpo.

La importancia médica de las células madre

Las células madre tomadas de los embriones no se inyectarían directamente en el cuerpo de un adulto por el riesgo de que se copien a sí mismas y se vuelvan cancerosas. Pero pueden ser inducidas bajo unas condiciones especiales en el laboratorio para que se transformen (en principio) en cualquier tipo de célula del cuerpo humano. Esto ofrecería una fuente siempre disponible de células para reemplazar a las que normalmente no se pueden reemplazar a sí mismas una vez que están dañadas, como las células cardiacas y las neuronas.
Pongamos el caso de un paciente con lesiones en la médula espinal. Se le podría ayudar a recuperarse si se le inyectaran neuronas en la médula. Las neuronas también podrían ralentizar o incluso detener el Parkinson. Las células pancreáticas podrían controlar la diabetes, etcétera. El potencial es enorme, pero en estas primeras etapas de la investigación es difícil saber cuántas de estas esperanzas se convertirán en tratamientos viables. Pero la utilización de embriones de esta manera es también un tema muy controvertido.

Created 9 September 2010
Last edited 3 September 2018
Topics Ethics, Health, Science
Original English

Policy positions

Policy position 1

La investigación de células madre sólo se lleva a cabo en células madre adultas o del cordón umbilical.

Policy position 2

Además de en las células madre adultas o del cordón umbilical, se puede investigar también utilizando el "excedente" de embriones de menos de 14 días, que de otra forma serían destruidos.

Policy position 3

Además de la postura 2, la investigación de las células madre se puede realizar utilizando embriones creados específicamente para la investigación con la FIV (fecundación in vitro).

Policy position 4

Además de la postura 3, los embriones pueden ser clonados para la investigación de células madre.

Story cards

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Anna Fitzgerald es una científica que trabaja con células madre pluripotentes inducidas. Ella se muestra optimista ante el potencial de la reprogramación de células y opina que las terapias con células madre tendrán una gran importancia como método para tratar las causas fundamentales de un gran número de enfermedades serias. Sin embargo, sabe que este tipo de terapias todavía tiene un largo camino por recorrer y opina que no deberíamos precipitarnos al realizar pruebas clínicas. También se muestra preocupada por la gran cantidad de recursos necesarios para poner este tipo de terapias a disposición de un gran número de personas de forma económica. Desea que sus investigaciones beneficien a todo el mundo, no sólo a un pequeño grupo de pacientes ricos que puedan permitirse tratamientos de especialista.

Anna Fitzgerald
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La Sra. Liz Hopeful lleva 5 años casada. Le encantaría tener hijos, pero aún no ha podido quedarse embarazada. Así que su marido y ella han comenzado un tratamiento de FIV. El primer ciclo del tratamiento no funcionó, pero aún tienen 6 embriones congelados. Todos ellos tienen nombre. Uno de los papeles de la solicitud preguntaba si estaban preparados para donar algunos de los embriones del tratamiento de FIV para la investigación con células madre. A Liz le horroriza la idea de que se experimente con los embriones.

La Sra. Liz Hopeful
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El Padre O’Reilly es un cura católico. Ve mucho sufrimiento en el mundo y en su propio país, y siente gran compasión por ello. Pero, fiel a las enseñanzas de su iglesia, cree que un embrión humano es una vida sagrada desde el momento de la concepción. Esto significa que es imposible aceptar cualquier tipo de investigación con embriones. Los experimentos se deberían realizar únicamente con células madre de la sangre del cordón umbilical. Piensa que a los científicos no les preocupan las leyes espirituales y deberían guiarse por aquellos que sí lo hacen.

El Padre O’Reilly
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Me llamo Áron Sárallyai. Soy un estudiante universitario de 23 años. Nací con una inmunodeficiencia primaria hereditaria que me ha causado numerosas y complicadas enfermedades durante toda mi vida. Mi estado de salud empeoró mucho durante estos últimos años y finalmente se convirtió en algo grave. El único tratamiento que me ha ayudado ha sido la terapia con células madre. Recibí las células madre por parte de un donante adulto extranjero, a quien le estoy muy agradecido. El proceso fue indoloro para ambos. Gracias a la donación de células madre, mi sistema inmunológico puede ser el mismo que el del donante. Tengo la oportunidad de estar sano. Estoy a favor de la terapia con células madre, sólo entre voluntarios adultos, ya que puede curar enfermedades graves. Sin embargo, pido a todos que tengan precaución, ya que no es una solución milagrosa, aunque con la atención suficiente, puede servir de ayuda a muchas personas.

Áron Sárallyai
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Sir Grant Cameron encabeza uno de los equipos más importantes de investigación de células madre embrionarias. Está preocupado por lo que él ve como un evidente atractivo emocional de los que se oponen a la investigación con embriones. Es irracional atribuir un estatus moral humano a lo que sólo es un montón de células en esa etapa tan temprana de su desarrollo. En sus apariciones en los medios apela al debate inteligente y racional. ¿Cómo pueden algunos estar en contra de una cura para tantas personas? Piensa que es inmoral entorpecer el camino de esta investigación, que podría encontrar la cura para estas enfermedades degenerativas.

Sir Grant Cameron
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Janice Fortune ha sido empresaria toda su vida. Ha establecido una empresa para crear células madre para la investigación y una posible práctica clínica. Se preocupa por las personas enfermas y es consciente de los problemas éticos, pero su principal preocupación es cómo dirigir una empresa rentable cuando la gran promesa de las células madre podría tardar 10 años más. Si parece que los embriones van a dar los resultados más rápidos, los usará; si parece que lo harán las células adultas, optará por ellas.

Janice Fortune
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Ted Murdoch tiene 50 años y una buena carrera laboral. Está cerca de su familia y estaba esperando jubilarse pronto. Pero le han diagnosticado la enfermedad del parkinson y ya está perdiendo algo de habilidad funcional. Esta enfermedad le asusta. Morirá lentamente y seguramente le causará mucho sufrimiento a su familia mientras tanto. Él no quiere ser una carga. Ha oído que las células madre pueden ser una posible cura y cree que pueden salvar a gente como él. Se convierte en un gran partidario de la investigación con células madre embrionarias. Juntos seguro que vencerán la enfermedad.

Ted Murdoch
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Amanda es una joven bióloga celular en un importante instituto de investigación con células madre. Recientemente los responsables de regulación del gobierno autorizaron a su jefe para utilizar embriones clonados, realizados a partir de una muestra de sangre de un paciente con una enfermedad neuronal motora. Se les extraerán las células madre para crear una reserva de células que manifiesten la enfermedad. Amanda duda de la creación de embriones sólo para la investigación. Le preocupa que los científicos inconformistas puedan utilizar los resultados para intentar clonar personas. El proyecto es especulativo, pero podría suponer grandes adelantos en el entendimiento de enfermedades muy graves. No sabe qué postura adoptar.

Amanda Prentice
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Zed es transhumanista. Para él, la medicina regenerativa con células madre es sólo un objetivo a corto plazo. Prevé una convergencia de la investigación sobre la clonación, la genética, las células madre, la cibernética y la nanotecnología, que propiciará cambios permanentes en la genética humana y muchas más cosas. Esto no sólo eliminaría las enfermedades genéticas, sino que también permitiría realizar mejoras. Podríamos ampliar nuestra inteligencia, incrementar nuestras capacidades sensoriales, aumentar nuestra resistencia y vencer el envejecimiento. Desdeña nuestra poca visión de futuro religiosa y ética. Deberíamos comprender que el destino de la humanidad está en nuestras propias manos. Toda regulación amenaza con privarnos de ese destino.

Zed Omega
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Dr. Sharon Taylor is a neurosurgeon and often sees patients who are paralysed as a result of a serious injury to their spinal cord. She keeps up to date with the latest developments and is keen to try the latest technologies, but she is worried that stem cells are often presented as a magical cure. She feels under pressure from patients and their families to perform stem cell transplants whatever the risk. However, she knows that such therapies have not been thoroughly tested and clinical trials are only just beginning. She is not prepared to use stem cells until a safe and effective therapy is available, but she worries that desperate patients will turn to unscrupulous people who might exploit them to make money, despite health risks.

Dr. Sharon Taylor

INFO CARDSISSUE CARDS

Un gran potencial

Si se puede aprovechar el poder de las células madre embrionarias y sus detractores no nos detienen, tenemos la posibilidad de tratar una gran variedad de enfermedades mortales que actualmente no tienen tratamiento.

Vida

¿Cuándo empieza la vida humana?

¿Qué es un embrión?

¿Cómo deberíamos considerar un embrión de 14 días?:
• ¿solo un montón de células;
• un ser humano en potencia o en desarrollo;
• completamente humano?

Justificación de la investigación

Justificación de la investigación

¿La posibilidad de tratar enfermedades que actualmente son terminales es suficiente justificación para la utilización de embriones humanos en la investigación de las células madre?

Una compensación ética

¿La investigación con células madre embrionarias está mal porque destruir una nueva vida es inaceptable, incluso para salvar la vida de una persona enferma?

¿De quién son los valores morales?

¿Deberíamos decidir en qué mundo queremos vivir y no estar limitados por valores morales anteriores?

Ciencia y valores humanos

¿Deberíamos tener cuidado de no sacrificar valores humanos muy arraigados ante la presión de las innovaciones científicas?

¿Qué uso de los embriones está justificado?

¿Está mal crear embriones sólo para la investigación de las células madre, pero está bien utilizar embriones del excedente de fecundaciones in vitro o de la selección embrionaria, que de otra forma serían destruidos?

¿Máquinas de repuestos?

Si creamos embriones simplemente para utilizarlos como fuente de células madre, ¿estamos tratando a los embriones como recurso para obtener “piezas de repuesto”?

Otros temas relacionados con el embarazo

¿Deberíamos permitir la FIV (fecundación in vitro o bebés probeta) o el DGP (diagnóstico genético preimplantacional, es decir, seleccionar los embriones para evitar enfermedades genéticas graves)?

¿Cuestión de tiempo?

¿La creación y el uso de embriones clonados nos acercan a la clonación de bebés humanos?

¿Cada cosa a su tiempo?

¿Se debería investigar con embriones clonados sólo tras haber explorado detenidamente el potencial de las células madre extraídas de los embriones del excedente de la FIV o del tejido adulto?

¿Qué límites morales debería tener la ciencia?

¿Deberían ponerse límites morales a la ciencia, permitiendo sólo la investigación con células madre no embrionarias? ¿Estaríamos aún así sacando todo el provecho que se espera de las células madre?

Los límites de la investigación con embriones y el aborto

¿Los límites de 14 días en la investigación con embriones y el de 24 semanas en el aborto están basados en la ciencia, o son sólo barreras legales arbitrarias?

Limitar el uso de la ciencia

Naciones Unidas propone la prohibición de la clonación humana. ¿Debería la sociedad buscar la limitación de ciertas aplicaciones de la ciencia? ¿Se hará esto siempre que se pueda?

¿Quién debería implicarse?

¿Quién debería implicarse en el desarrollo de las tecnologías y los tratamientos con células madre: el gobierno, las sociedades privadas, las organizaciones o las fundaciones?

Otros usos del dinero

¿Debería redistribuirse el dinero de las investigaciones con células madre a los presupuestos de ayuda internacional para mejorar la atención médica básica en los países pobres?

Efectos en los países en vías de desarrollo

¿Estas tecnologías harán que aumente o que disminuya la línea divisoria mundial entre ricos y pobres?

La investigación con células madre no se realiza sólo con embriones

Si se retiraran los fondos para las investigaciones con células madre se podría traducir en la paralización de la investigación con células madre de adultos en transplantes de médula ósea para la leucemia.

Dando esperanzas

¿Estamos dando falsas esperanzas de cura a las personas que sufren enfermedades degenerativas?

Investigación con embriones y calidad de vida

¿Hasta dónde tenemos justificación para realizar investigaciones controvertidas con embriones para ayudar a que viva más tiempo una población que envejece? ¿Y si la calidad de vida en edades muy avanzadas no se puede mejorar mucho?

Aceptar que todos morimos tarde o temprano

¿Hay un límite para la investigación médica? ¿Hay un punto en el que tenemos que aceptar la mortalidad y la realidad del sufrimiento?

Cuestión de democracia

¿Cuánta democracia existe en la elaboración de las políticas sobre estos temas y cuánta debería existir?

El papel de la sociedad

Incluso en la medicina, los investigadores no deberían simplemente inventar las normas que mejor convengan a sus objetivos. La sociedad tiene derecho a decir lo que debería o no debería ser investigado.

¿Quién debería pagar?

La investigación de células madre tiene un gran potencial para el tratamiento de enfermedades serias. Sin embargo, ¿de dónde deberían provenir los fondos para tan importante investigación? ¿Quién debería pagar el elevado coste del proceso de creación de células madre específicas para el paciente y de las células especializadas para el tratamiento de enfermedades?

¿Cuáles son las regulaciones necesarias?

Las células madre pluripotentes inducidas (células iPS) podrían utilizarse para crear muchos bebés clonados a partir de las células de un adulto. ¿Qué regulaciones deberían aplicarse para controlar la forma en que se desarrolla y se aplica la investigación de células iPS? ¿Cómo se puede legislar con vista a desarrollos futuros?

¿Es una cuestión de política?

Si la investigación está fuertemente controlada por regulaciones y legislaciones, ¿existe el riesgo de que la ciencia se convierta excesivamente en un tema político? ¿Cuál es la influencia de los grupos de presión políticos no especializados?

¿Qué son las células madre?

Las células madre son células maestras del cuerpo humano que son capaces de producir copias de sí mismas o de producir otro tipo de células.

Células madre en embriones y adultos

En el embrión, las células madre se especializan poco a poco en la producción de todas las células del cuerpo. En el tejido adulto, las células madre existen para regenerar determinadas células durante la vida del individuo.

¿De dónde vienen las células madre?

Se han extraído células madre de:
• Embriones
• Algunos tejidos adultos (por ejemplo, de la médula ósea)
• Sangre del cordon umbilical
• Líquido amniótico

Almacenamiento y uso de las células madre

Los científicos pueden aislar las células madre y mantenerlas en el laboratorio indefinidamente. Pueden entonces inducir a algunas de ellas para transformarlas en otro tipo de células (por ejemplo neuronas o piel).

Las ventajas de las células madre

Las células madre – o las derivadas de ellas – podrían ser capaces de ralentizar o incluso detener algunas enfermedades degenerativas, reparar tejidos dañados o curar quemaduras.

Enfermedades degenerativas

Se manifiestan desde la infancia a la vejez. Ejemplos:
• El parkinson
• La diabetes
• La fibrosis quística
• La esclerosis múltiple
• La distrofia muscular
• La leucemia
• La hepatitis
• La osteoporosis

El estado de la investigación actual

La investigación se encuentra en sus primeras fases. Algún día las células madre podrían resultar en tratamientos de sustitución de células, pero se desconoce la efectividad que tendrían.

Extraer células madre de los embriones

Las células madre embrionarias generalmente se extraen de embriones creados por fecundación in vitro. Las células se extraen cuando el embrión tiene aproximadamente una semana, 30-150 células no diferenciadas y 0,14 milímetros. Tras este proceso, se destruye el embrión.

¿De qué embriones son las células madre?

Los embriones que se utilizan en la investigación son en su mayoría “excedentes” de los tratamientos médicos como la FIV. En ocasiones pueden ser creados específicamente para la investigación.

El excedente de embriones

En la FIV, el “excedente” de embriones se presenta cuando se crean más embriones de los que una pareja quiere que se implanten. Actualmente, hay cientos de miles de estos embriones almacenados en Europa y destinados a la destrucción.

Células madre adultas

Las células madre se encuentran en tejidos adultos como la médula ósea y el cerebro. Son poco numerosas y a menudo son difíciles de obtener.

Limitaciones de las células madre adultas

Las células madre adultas generalmente producen sólo las pocas clases de células que están relacionadas con esa parte concreta del cuerpo (por ejemplo, la médula ósea produce varios tipos de células sanguíneas, pero no células hepáticas).

Superar los límites actuales de las células madre adultas

Los recientes resultados indican que se puede convertir algunas células madre adultas en células que no guardan relación (por ejemplo neuronas). Esta investigación se encuentra en su fase inicial.

Células madre del cordón umbilical

Las células madre se encuentran en el cordón umbilical en el momento del nacimiento. Son más abundantes que las células adultas, más fáciles de obtener y pueden disminuir el riesgo de rechazo.

“Bancos” de sangre de cordón umbilical

Si las células del cordón umbilical se pueden convertir en otros tipos de células, la sangre del cordón umbilical podría ser congelada tras el nacimiento y depositada en un “banco” para que esté disponible para futuros tratamientos celulares.

El límite de los 14 días

En el desarrollo humano, el embrión se implanta en el útero unos 7 días después de su fecundación, tiempo en el que empiezan los primeros pasos hacia la diferenciación celular. Las primeras fases del sistema nervioso aparecen tras 14 días. Éste es el límite legal para la investigación con embriones.

Razones para el límite de 14 días

Antes del límite de 14 días para la investigación, un embrión puede dividirse en gemelos y muchos embriones son abortados de manera natural.

Distintos países, distintas normas

Algunos países de la UE no permiten la investigación con células madre embrionarias. Algunos sólo lo permiten con el excedente de embriones de las FIV. El Reino Unido permite que se creen embriones para la investigación con células madre, e incluso la clonación de embriones.

Propósito y proceso de clonación

En Reino Unido, es ilegal la clonación de bebés humanos (clonación reproductiva), pero es legal clonar un embrión humano y dejar que crezca un límite de 14 días para producir células madre (clonación terapéutica). La diferencia está en el propósito, no en el proceso.

Embriones híbridos

Los embriones híbridos humano-animales pueden crearse retirando el material genético de un óvulo animal y reemplazándolo por ADN humano. En 2008 se concedió el permiso a algunos investigadores para crear este tipo de híbrido para la investigación.

Prevenir el rechazo

La clonación terapéutica intenta detener el rechazo de las células madre por el cuerpo de un paciente como tejido extraño, al tomar células de un embrión clonado de las células del propio paciente.

Cómo funciona la clonación terapéutica

En la clonación terapéutica, se tomarían células del cuerpo de un paciente y se fusionarían con un óvulo humano al que se le ha quitado el ADN. Con esto se crea un embrión clonado del paciente.

Aborto por motivos médicos o sociales

La semana 24 es el límite para los abortos por razones sociales. El aborto por razones médicas es legal hasta el final del embarazo (semanas 38-40).

La clonación y las Naciones Unidas

En 2004 se levantó la prohibición de las Naciones Unidas sobre la clonación. Todos los países apoyaron la prohibición de la clonación reproductiva, pero algunos querían además ilegalizar la investigación con embriones clonados que otros sí permiten.

Desarrollo del feto

El feto desarrolla la estructura cerebral en la décima semana. El límite para los abortos por razones sociales es de 24 semanas, cuando el feto empieza a responder a la luz, al sonido y a los sentidos. El límite legal para la investigación con el embrión es, sin embargo, de 14 días.

Evitar el rechazo mediante la reprogramación

Los científicos ya pueden manipular células extraídas de células de la piel de adultos para devolverlas a un estado embrionario en el laboratorio. Este procedimiento es mucho más sencillo y eficaz que la clonación.

La postura general judía

Antes de los 40 días posteriores a la fecundación, la legislación judía no considera al embrión como “vida humana”. Por lo tanto, extraer células de un embrión es algo moralmente neutro.

La postura católica romana

- En contra: la vida humana empieza desde la fase unicelular.
- A favor: según el enfoque de Santo Tomás de Aquino, Dios va introduciendo el alma humana progresivamente en el embrión. Primero está el alma vegetativa, luego el alma sensitiva y después el alma humana.

La postura protestante

Abarca una amplia variedad de puntos de vista, desde la oposición total a la investigación de las células madre embrionarias hasta la postura a favor de la clonación terapéutica.

La postura musulmana

Según las leyes musulmanas, el embrión no tiene alma hasta el cuarto mes de embarazo. La investigación de células madre embrionarias es moralmente neutra, conforme a la legislación musulmana mayoritaria.

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