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Neuromejora no terapéutica

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La “neuromejora” (o NM) es un campo de investigación que se centra en la búsqueda de tratamientos y aplicaciones que puedan mejorar las capacidades humanas, actuando fundamentalmente sobre el cerebro. El objetivo general de la NM, tanto para sujetos sanos como para el tratamiento de enfermedades, es el aumento de alguna capacidad cognitiva de modo que el resultado pueda ser interpretado como una mejora (por ejemplo, la memoria, la concentración, la capacidad de cálculo, etc.).

Author / translator Gema Revuelta

La “neuromejora” (o NM) es un campo de investigación que se centra en la búsqueda de tratamientos y aplicaciones que puedan mejorar las capacidades humanas, actuando fundamentalmente sobre el cerebro. El objetivo general de la NM, tanto para sujetos sanos como para el tratamiento de enfermedades, es el aumento de alguna capacidad cognitiva de modo que el resultado pueda ser interpretado como una mejora (por ejemplo, la memoria, la concentración, la capacidad de cálculo, etc.). En general, cuando la aplicación es terapéutica, se habla de neurorescate, mientras que cuando el uso está orientado a personas sanas se utiliza directamente el término neuromejora.

Las tecnologías que se incluyen en el concepto NM son diversas: fármacos y sustancias químicas, implantes cerebrales que precisan cirugía, dispositivos externos, etc. Por otra parte, las tecnologías NM se encuentran en distintas fases de investigación y desarrollo: algunas aplicaciones ya existen pero sólo se usan para el tratamiento de enfermedades y su uso en sujetos sanos se limita al campo experimental o es ilegal o carece de marco legal específico, mientras que otras están en fase muy preliminar. Estrictamente, cualquier actividad que aumente las capacidades cognitivas del individuo podría en teoría considerarse NM: leer, hacer cálculos, comer bien, etc. Sin embargo, el debate ético entorno a este tipo de actividades que podríamos llamar “ordinarias” es prácticamente inexistente. La intensidad del debate también es distinta en el caso de la NM terapéutica (es decir, en sujetos enfermos) y la NM no terapéutica (sujetos sanos).

Este Kit de DECIDE se centra fundamentalmente en la NM no terapéutica (en personas sanas) y excluye de la discusión tanto la NM de intención claramente terapéutica como los métodos “ordinarios” de NM.

La NM de personas sanas puede tener un gran potencial, pero también asociarse a un debate legal, ético y social. Las siguientes son algunas de las posiciones que se han sugerido a la hora de regular este campo de la investigación e innovación. Queremos conocer cuan de acuerdo estás con ellas y que compartas tu opinión con tu grupo. Te animamos también a que, si piensas que habría otro posicionamiento que se ajuste más a tu opinión personal y no está entre las cuatro propuestas, lo escribas en el espacio en blanco (propuesta 5).

Created 30 July 2014
Last edited 3 September 2018
Topics Ethics, Health, Science

Policy positions

Policy position 1

Las tecnologías de neuromejora (NM) no terapéutica deberían regularse de acuerdo a la normativa y a los valores éticos existentes. Es decir, no necesitarían una normativa específica.

Policy position 2

Considerando que la NM no terapéutica integra tecnologías de diferente índole (fármacos, neuromodulación invasiva y no invasiva, etc.) deberían crearse organismos y regulación específica que controlen y regulen el uso de cada uno de estos grupos.

Policy position 3

Debería aplicarse un sistema de regulación de la neuromejora no terapéutica centrado en el principio de precaución. Este posicionamiento se basaría en una evaluación de riesgos que tuviese en cuenta, durante todo el proceso, la evidencia científica, las recomendaciones de expertos y organizaciones internacionales (no sólo del ámbito científico) y la opinión de la sociedad.

Policy position 4

Debería garantizarse un control estricto de las tecnologías de NM no terapéutica, analizando y autorizando caso por caso. Este posicionamiento persigue una restricción generalizada controlada por un organismo gubernamental que se encargaría de dar la autorización y registrar los proyectos de investigación así como los usos de estas técnicas.

Story cards

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Cuando el tratamiento convencional para el Parkinson no funciona, actualmente se recomienda la “Estimulación Cerebral Profunda” (ECP). La ECP consiste en la implantación de un electrodo dentro del cerebro y de un neuroestimulador debajo de la piel, cerca de la clavícula.
A pesar de que aplicar la ECP para esta enfermedad tiene probabilidades de éxito, las dudas de Ana son comprensibles, ya que para la implantación se precisa cirugía invasiva cerebral y, además, existe un riesgo potencial de cambios en la personalidad.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de Ana
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Un investigador de la Universidad de Washington le indicó a uno de sus compañeros, utilizando sólo su mente, cuándo debía realizar una acción. Esto fue posible gracias a que ambos se conectaron a través de una Interfaz Cerebral (BCI, Brain Computer Interface) para realizar este ejemplo básico de control mental.
El BCI analiza la actividad cerebral mediante electroencefalogramas, detecta las señales eléctricas del cerebro y las transforma en órdenes operativas que llegan a un ordenador. Esta técnica podría considerarse como neuromejora puesto que extiende de alguna manera las capacidades cerebrales. Con esto no es posible “leer la mente”, ni tampoco controlar las acciones de alguien en contra de su voluntad.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de Rajesh y Andrea
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Esta ama de casa de 43 años y madre de 3 hijos, toma Prozac® (nombre comercial de la Fluoxetina) desde hace 2 años. Susana pertenece a ese 5% de la población que usa antidepresivos sin una indicación médica, para sentirse mejor. Algunos expertos creen que los individuos más felices pueden aumentar su productividad y competitividad de forma significativa y lo mismo sucedería en una escala de comunidad o grupo. Sin embargo, la automedicación lleva asociados problemas que, en muchas ocasiones, pueden ser severos.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de Susana
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Declaré como testigo en el juicio de Lee, de 27 años, por el ataque a un joven de 25. Este episodio no había sido el primero en el historial de Lee. Como experto en estos trastornos, declaré que Lee no tiene control sobre su propio comportamiento violento y que la causa más probable es el haber crecido en un entorno familiar desestructurado. Se pueden prescribir fármacos para controlar y modular la agresividad de Lee. Sin embargo, en este caso el jurado no tiene claro si esta medida interferiría con algunos derechos fundamentales del individuo, tales como su identidad, autonomía o libertad, en caso de no ser voluntariamente aceptado por Lee.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso del Dr Martí
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En España, la enfermedad de Alzheimer se ha posicionado como la sexta causa más común de muerte. Esta enfermedad neurodegenerativa implica pérdida de la memoria inmediata y de otras capacidades mentales.
Rosa tiene un deterioro cognitivo leve, que es un estado previo a la demencia y que incrementa las posibilidades de que padezca Alzheimer en los próximos años. Algunos fármacos existentes ayudan a frenar este proceso aunque no lo detienen. El coste de estos medicamentos preventivos es muy elevado y Rosa no sabe por cuánto tiempo podrá permitírselo.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de Rosa
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Entre mis alumnos de secundaria, uno de cada 20 toma Concerta® (nombre comercial de Metilfenidato) u otros medicamentos para el tratamiento del Trastorno por Déficit de Atención con Hiperactividad (TDAH). Además de los que lo toman por prescripción médica, en el colegio sabemos que cada vez hay más estudiantes que recurren a estos fármacos para mejorar su rendimiento escolar. Entre los efectos secundarios de estas sustancias se incluyen la pérdida de peso y apetito, problemas para dormir y dolores de cabeza.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de Clara
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Varias encuestas indican que el consumo ilegal de anfetaminas en la universidad es considerable. La Comisión Presidencial de Bioética de los EE.UU concluye que éstas son consumidas especialmente en la facultad de Medicina (18%), y que el 95% de los estudiantes como María, las utilizan con el propósito de mejorar su rendimiento académico. Ella declara que no consumirlas le situaría en desventaja respecto a los compañeros que sí lo hacen.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de María
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Desde hace unos años ha empezado a aplicarse la Estimulación Transcraneal Eléctrica (tDCS, Transcranial Direct Current Stimulation) en trastornos como el Parkinson o la Fibromialgia. Sin embargo, deportistas de élite como Javier también la utilizan para mejorar la fuerza muscular o la tolerancia a la fatiga. El tDCS es un método no invasivo que hace pasar una débil corriente continua a través del cerebro utilizando pequeños electrodos que se colocan en la superficie de la cabeza. El efecto se percibe inmediatamente después de la sesión. No se han detectado efectos secundarios, aunque no pueden descartarse aún.

[Los nombres e imágenes son ficticios]

El caso de Javier

INFO CARDSISSUE CARDS

Herramientas internas

Desde el principio de la historia, los seres humanos hemos desarrollado herramientas externas que nos permiten realizar actividades que no podríamos hacer de forma natural, venciendo así nuestras limitaciones. ¿Por qué no superar estas barreras mejorándonos a nosotros mismos?

Electrodos y medicamentos

¿Es diferente llevar un electrodo en el cerebro que tomar un medicamento?

Libertad y dignidad humanas

Un tratamiento médico aprobado por un juez para corregir comportamiento violento o sexualmente delictivo ¿Es una violación de la libertad del individuo y la dignidad humana? ¿Y si el tratamiento consiste en la implantación de electrodos? ¿Y si el sujeto lo consciente libremente?

“Mejorarse” a uno mismo

¿Cuál de estos aspectos de mí mismo mejoraría artificialmente (a través de medicinas, electrodos, EMT) si fuera posible?

• ¿La memoria?
• ¿La inteligencia?
• ¿La concentración?
• ¿El estado de ánimo?

¿Hay métodos más aceptables que otros?

Fármacos y sociedad

¿Tendrá efectos sociales a gran escala la mejora de las funciones cerebrales? ¿Habrá grupos sociales que tengan ventaja sobre otros si los utilizan?

Afectar la evolución

¿Cambiaremos el curso de la evolución humana si cambiamos artificialmente el cerebro humano?

Fármacos para los poderosos

¿Deberíamos pedir que los presidentes y primeros ministros tomen fármacos para mejorar las funciones cerebrales, ya que toman decisiones que afectan al mundo entero?

Valorar los riesgos

¿Cómo podemos saber los riesgos a largo plazo de los fármacos psicoactivos, en especial cuando la gente empieza a tomarlos en edad temprana y los toma durante mucho tiempo?

El control en el uso de medicamentos

Se suele decir: “Una vez que un medicamento es aprobado y aceptado, habrá personas que lo utilicen para otros fines.” ¿Crees que es así?

¿Se obligará a la gente a mejorar su cerebro?

¿Existe el peligro de que las empresas y las escuelas que quieran que sus trabajadores y estudiantes rindan más les presionen para mejorar sus funciones cerebrales?

El efecto de los fármacos

¿Seré la misma persona después de tomar un fármaco que actúe sobre el cerebro?

Cuestión de regulación

¿Tiene la neuromejora demasiadas implicaciones como para dejar estas nuevas tecnologías a la libre elección del individuo? ¿Debería intervenir la sociedad y marcar las pautas de su regulación? ¿Quién debe decidir sobre si es moral o éticamente apropiado?

Gestión de riesgos

En la actualidad, los procedimientos médicos invasivos se regulan de forma muy cuidadosa para evitar causar daños innecesarios.
¿Vamos a ser capaces de manejar los riesgos de las tecnologías de NM de igual forma?

Estableciendo límites

En el ámbito de los trastornos emocionales, ¿está claro el límite entre salud y enfermedad?

¿Qué tipo de trastorno es la depresión?

¿La depresión es un trastorno del individuo o un trastorno de la sociedad?

Esconder el problema

¿Existe el riesgo de que la utilización de medicamentos para aumentar las funciones del cerebro esconda un problema social?

Las actitudes de la sociedad

¿Hasta qué punto aceptamos socialmente las posibilidades de variación del comportamiento humano?

La inquietud sobre los medicamentos

Probablemente a todos nos gustaría ir por la vida alegres y esbeltos, concentrándonos en el trabajo como un rayo láser y disfrutando todas las noches de un sexo desenfrenado. Pero a todos nos inquieta la idea de conseguir todo eso con medicamentos ¿Por qué?

¿Quién lo controla?

¿Quién define el comportamiento y los trastornos del comportamiento?
¿Quién debe controlar el tratamiento?

Coger ventaja

¿Es ético usar los medicamentos para ganar ventaja sobre otros?

Justicia y mejora de las funciones cerebrales

La educación potencia la cognición y está distribuida de manera muy desigual. Sin embargo la sociedad no está en contra de la educación.
Por el contrario, los potenciadores
neurocognitivos se podrían distribuir de manera sencilla a toda la población.

Medicamentos para aprobar exámenes y oposiciones

Si se desarrollan medicamentos para potenciar la cognición, ¿cuáles serán las implicaciones para las personas que los utilicen para aprobar oposiciones?

El café y otros estimulantes

¿Es diferente tomar un estimulante a tomarse un café antes de un examen?

Elección de los padres

Decidimos todo tipo de cosas con antelación para nuestros hijos.
¿Nos culparán si no accedemos a facilitarles técnicas de neuromejora teniendo esa opción? O por el contrario ¿nos culparán si lo hacemos?

Prevención de la Neurodegeneración

Fármacos como el Aricept®, Exelon®, Prometax® o Reminil® (inhibidores de la Colinesterasa) se utilizan en el tratamiento del Alzheimer. También parecen mejorar las capacidades cognitivas de personas mayores sanas pudiéndose utilizar en un futuro para la prevención de estos trastornos degenerativos. Sin embargo, a dosis elevadas reducen el rendimiento cognitivo.

Aumentar la memoria

Todos los medicamentos que incrementen la vascularización, el transporte de oxígeno y el consumo de glucosa son candidatos para aumentar capacidades cognitivas tales como la memoria. Muchas empresas farmacéuticas trabajan en el desarrollo de estos productos por su potencial económico y empresarial. La eficacia de estos fármacos dependerá de las dosis, la genética individual y los rasgos de personalidad.

Estimulación Cerebral Profunda

Cualquier enfermedad relacionada con una alteración de la actividad cerebral en un área en particular –como los trastornos obsesivos compulsivos- es candidata potencial para la Estimulación Cerebral Profunda (ECP). Además se está investigando si la ECP puede mejorar ciertas funciones de la memoria. Sin embargo, requiere cirugía cerebral abierta, que puede implicar graves riesgos para la salud y podría producir cambios en la personalidad.

Estimulación Transcraneal Eléctrica

En la Estimulación Transcraneal Eléctrica (tDCS, Transcranial Direct Current Stimulation), dependiendo del número de electrodos utilizados y su colocación en el cuero cabelludo, se puede modular la actividad de diferentes áreas del cerebro. En estudios piloto, se ha demostrado que éste método puede mejorar capacidades tales como la memoria o la atención. Aún no se conocen los posibles efectos secundarios que podría derivar de su utilización.

Estimulación Magnética Transcraneal

La Estimulación Magnética Transcraneal (TMS) es un método no invasivo basado en el uso de campos electromagnéticos débiles para estimular las neuronas. Influye en la actividad de regiones específicas del cerebro con una incomodidad mínima y puede mejorar la memoria, el razonamiento, eliminar los efectos de la fatiga intensa o enseñar nuevas destrezas. Aún no se conocen los posibles efectos secundarios que podría derivar de su utilización.

Plasticidad neuronal

La plasticidad neuronal es la posibilidad de modificación de la estructura y función de los circuitos neuronales. Esta remodelación del cerebro es producto de procesos como el aprendizaje. Se produce en respuesta a situaciones fisiológicas diversas y después de sufrir lesiones. Se mantiene durante toda la vida pero es más importante en los primeros años. Se puede inducir mediante la estimulación cerebral aunque sus efectos están menos estudiados.

Exceso de información

Aún no se conocen los efectos secundarios psicológicos que tendría aumentar la memoria de manera crónica.
¿Sobrecargaremos el cerebro con demasiadas cosas que no se puedan olvidar?

Mejora farmacológica

Algunos fármacos disponibles para el trastorno de hiperactividad por déficit de atención con hiperactividad (TDAH) tienen similitudes estructurales con las anfetaminas, sin embargo se consideran lo suficientemente seguros para ser tomados diariamente por niños de 6 años o más. Por otra parte, aunque se piensa que su consumo puede suponer una mejora sobre la cognición de personas sanas, aún no hay datos científicos que lo confirmen.

“Sentirse mejor que bien”

La Farmacología Cosmética, en el ámbito de la NM, se refiere a la utilización de medicamentos para mejorar el estado de ánimo de individuos que no padecen ninguna patología. Los más utilizados son los antidepresivos y sus derivados.

Demencia y edad

La demencia es un síndrome que implica, entre otros, el deterioro de la capacidad para realizar actividades cotidianas.
Datos ofrecidos por la Comisión Presidencial de Bioética de los EE.UU. indican que la demencia aumenta con la edad, afectando al 5% de las personas que tienen entre 71-79 años, al 24% de los que tienen entre 80-89 y al 37% de los individuos de más de 90 años. Más de 35 millones de personas la padecen en todo el mundo.

Células Madre

Las células madre neuronales podrían tratar el daño cerebral o del sistema nervioso regenerando las células afectadas. El método en sí tiene un gran potencial para el tratamiento de enfermedades degenerativas y eventos agudos como un accidente vascular cerebral.

Prótesis sensoriales

Se están desarrollando prótesis sensoriales, como retinas (vista) y cócleas (oído) artificiales. Actualmente sólo hay un tipo de prótesis de retina aprobada para su uso en los EE.UU. y Europa que devuelve, parcialmente, la visión a individuos con una enfermedad ocular degenerativa (Retinosis Pigmentaria). Si bien estas prótesis tienen un fin claramente terapéutico, se investiga su posible uso en el campo de la neuromejora no terapéutica.

Impacto económico y social de la Demencia

La demencia tiene importantes repercusiones en lo que respecta a sus costes médicos, sociales y los referidos a la atención prestada fuera del ámbito institucional. La Organización Mundial de la Salud ha destacado que en el 2010 el coste social total de la demencia a nivel mundial se estimó en 446.448 millones de Euros. Esta cuantía equivale al 1% del producto interior bruto (PIB) mundial.

Experimentos militares

Los fármacos destinados a tratar los trastornos del sueño pueden prolongar la vigilia durante días. El ejército estadounidense está investigando su uso en personas sanas para que los soldados puedan mantenerse despiertos y en alerta varios días, sin efectos secundarios. Estados Unidos ha invertido 20 millones de dólares investigando la forma de hacer que los soldados sean más inteligentes, más fuertes que las personas “normales” (“superhumanos”).

ECP y Parkinson

La Agencia Federal de Medicamentos y Alimentos (FDA, Food and Drug Administration) de EE.UU. aprobó en 2002, por primera vez, el uso de la Estimulación Cerebral Profunda (ECP) como tratamiento para la enfermedad de Parkinson. El éxito de la ECP para gestionar muchos de los síntomas motores de esta enfermedad sugiere que podría tener un futuro prometedor en otros campos.

Alzheimer y edad

La edad es el principal factor de riesgo para la enfermedad de Alzheimer, junto con el riesgo genético.
La mayoría de las personas que la padecen tienen más de 65 años y la probabilidad de desarrollarla va en aumento una vez cumplida esta edad. Además, la Organización Mundial de la Salud indica que entre el 25% y el 30% de los mayores de 85 años sufren algún tipo de deterioro cognitivo.

Do It Yourself (DIY)

Se pueden comprar en internet, aparatos que prometen incrementar, por ejemplo, la eficiencia del cerebro. Pueden basarse en corrientes eléctricas o campos electromagnéticos que penetran en el cuero cabelludo y cráneo para estimular las neuronas, pero no hay estudios que demuestren ni su eficacia ni su seguridad. Algunos no están comercializados como tecnologías de uso médico, de modo que su regulación y control se establece con menos garantías.

Tecnologías de Apoyo en BCI

Una de las aplicaciones clave de los Interfaces Cerebrales (BCI, por Brain Computer Interface) o Neurofeedback es como tecnologías de apoyo, con las que los pacientes con discapacidad pueden utilizar la actividad cerebral para controlar varios dispositivos, incluyendo ordenadores y sillas de ruedas. Es probable que, algún día, estas personas puedan ser capaces de dirigir sus prótesis sin problemas mediante BCI.

Legislación Farmacológica

En el caso de querer incluir fármacos destinados a la neuromejora en la regulación vigente, deberían ser clasificados en alguna de estas categorías:
-Medicamentos de Prescripción
-Medicamentos publicitarios u ordinariamente denominados OTC (Over The Counter). Son medicamentos sin receta médica
-Productos homeopáticos, cosméticos
-ADUMES o alimentos dietéticos destinados a usos médicos especiales, que deben utilizarse bajo vigilancia médica

Neurofeedback

Los Interfaces Cerebrales (BCI, Brain Computer Interface) miden los patrones de ondas cerebrales y los utilizan como un “lenguaje” para interaccionar con sistemas informáticos. Se pueden utilizar como herramienta para conseguir un Neurofeedback y poder aprender a producir ciertos estados cerebrales con retroalimentación visual y auditiva. Esto se ha utilizado en músicos de élite para aumentar la creatividad, pero su eficacia es objeto de debate.

Medicamentos OTC

La Agencia Española del Medicamento decide si un fármaco es seguro para ser dispensado sin receta médica (publicitarios u OTC, Over The Counter).
En los estados miembro de la UE, estos fármacos se venden en farmacias, salvo en el Reino Unido y Holanda que tienen libre distribución. En España, el Consejo de Ministros aprobó también un real decreto que permitirá la venta de estos medicamentos a través de los sitios web de las farmacias.

Dispositivos de Mejora de la Cognición

Los dispositivos que afectan al funcionamiento de un cerebro sano proporcionándole un mejor rendimiento en al menos un dominio cognitivo (por ejemplo, la memoria) se denominan Dispositivos de Mejora de la Cognición (CED, Cognitive Enhancement Devices). Entre ellos incluiríamos la Estimulación Transcraneal de Corriente Directa, la Estimulación Magnética Transcraneal, etc.

Curiosidades de tDCS

La posición de los electrodos en la Estimulación Transcraneal Eléctrica (tDCS, Transcranial Direct Current Stimulation) es crucial para la obtención de efectos fiables. Por ejemplo, la colocación correcta es distinta cuando el usuario es zurdo, ya que los cerebros de las personas zurdas pueden organizarse de manera diferente de las personas diestras.

Actualidad de anfetaminas

Las anfetaminas son sustancias que se mantienen en una dualidad constante: son fármacos y «drogas», legales e ilegales, antiguas y actuales. Tienen un mecanismo de acción muy complejo debido a su parecido estructural con los neurotransmisores y su capacidad para actuar sobre diversas áreas del cerebro. La farmacología de las anfetaminas es, por tanto, compleja y se encuentra en constante actualización.

Regulación de CED

Los Dispositivos de Mejora de la Cognición (CED, Cognitive Enhancement Devices) podrían estar cubiertos por la Directiva 93/42/CEE de Productos Sanitarios de la UE al definir Producto Sanitario como “cualquier instrumento, dispositivo, equipo, programa informático (…) destinado por el fabricante a ser utilizado en seres humanos con fines de, entre otros, investigación, sustitución o modificación de la anatomía o de un proceso fisiológico”.

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